About João Cândido Felisberto

João Cândido Felisberto, also known as the "Black Admiral", was a notorious Brazilian sailor who led the Revolt of the Whip, in 1910.

He was born in 1880, in Rio Pardo – a town in the interior of Rio Grande do Sul. At the age of ten, he moved to Porto Alegre, under the care of Admiral Alexandrino de Alencar, a family friend of his father's employer. Four years later, João Cândido joined the Brazilian Navy as a "cabin boy" with the help of Admiral Alexandrino. At that time, the fate of disenfranchised youth – the majority of whom were Black – was the navy. New recruits were frequently rounded up and brought to enlist by the police.

A year after enlisting, the "cabin boy" was assigned to Rio de Janeiro. In the capital, his leadership abilities soon gained him recognition. At the age of 20, he had already become a Marine trainee instructor. At the beginning of 1900, he took part in a mission in which Brazil disputed the territory of Acre with Bolivia.

After eleven months engaged in the mission, he contracted pulmonary tuberculosis and returned to Rio de Janeiro where he was hospitalized in the Navy Hospital for ninety days.

Upon recovering, at the age of 29, João Cândido was sent along with other sailors to England, in order to train on the equipment of the new Brazilian warship – the Minas Gerais. There, the Brazilian sailors made contact with English sailors, who formed one of the most politicized and organized proletariat groups in the world. From then on, Brazilian sailors began questioning the working conditions in their own country’s Navy.

These inquiries gained widespread attention, and the sailors began to hold meetings to discuss working conditions. When the authorities perceived a growing climate of revolt, and recognized João Cândido as the leader, he was invited to attend a meeting at the Government Palace. The then President, Nilo Peçanha, intended to gain his allegiance. At the meeting, the Cândido refused Peçanha's attempt to co-opt him and, on behalf of all sailors, demanded an end to the institutional practice of punishment by whipping.

On November 22, 1910 - six days after the sailor, Marcelino Menezes, received 250 lashes as punishment for some minor infraction, the Revolt broke out. Under the João Cândido’s leadership, the sailors protested against the conditions under which they were relegated: low wages, lack of a career plan, and, above all, they contested the practice of whipping as punishment for minor infractions. Whipping was a practice inherited from the Portuguese Navy and the punishments were carried out in public view of other sailors.

The rebels took two battleships and headed for Guanabara Bay, demanding the end of the whippings. João Cândido led the battleship, Minas Gerais, the largest Brazilian warship at the time, which had recently been acquired by the Navy. Two other battleships, the São Paulo and the Bahia, joined the Minas Gerais, also under João Cândido’s leadership.

After four days of escalating tension, in the Federal Capital, the Revolt came to an end when the government granted amnesty to the rebels. Nevertheless, at the end of two days, a cruel process of persecuting the sailors began. Twenty-two sailors were arrested on the Ilha das Cobras (Snake Island), home of the Marines, although Joao Cândido continued on, working as a sailor on the Minas Gerais.

On December 9, an armed mutiny began on the Island, which divided the sailors. João Cândido and some leaders of the November revolt were against the mutiny, thinking that it could weaken the cause. The mutineers were slaughtered in less than 24 hours. Many officers also ended up dead.

Despite his position against the mutiny on the Ilha das Cobras, João Cândido was arrested when he disembarked from the Minas Gerais, on the grounds that he had disobeyed the orders of his superiors. New waves of imprisonment overcrowded the prisons with marines. The Black Admiral was transferred along with seventeen sailors to Ilha das Cobras, where they were all locked in solitary confinement on the 24 th of December. Two days later, the officers learned about the death of 16 of the prisoners. The deaths were attributed to the lye used to disinfect the solitary cell, the fumes damaging the prisoners' lungs. Only João Cândido and the naval officer, João Avelino, survived. The tragic incident was engraved in the Black Admiral’s memory.

On April 18, 1911, João Cândido was transferred to the Hospital for the Needy, a mental institution, where he was admitted as a mental patient. He spent two months there improving his health and befriending the nurses, who often overlooked his escapades into the city. At the time, the director of the hospital was the renowned physician, Juliano Moreira. At the end of two months, with no plausible justification for his stay in the hospital, Cândido was taken back to the prison on Ilha das Cobras.

Finally, after eighteen months of imprisonment, João Cândido and other sailors were taken to the War Council to be tried. Their defense lawyers were pro-bono lawyers hired by the Fraternity of the Church of Our Lady of the Rosary. On December 1st, 1912, they were acquitted, but nevertheless discharged from the Navy by the War Council.

After being released from prison, João Cândido found himself with no money and precarious health. He was only 32 years old and penniless. After a short time looking for a job, he was sheltered by a carpenter named Freitas. He became involved with Marieta, Freitas' daughter, and became a regular figure in the neighborhood. Everyone enjoyed listening to his stories about the Revolt.

Eventually, Cândido was hired as a crew member of the sailboat, Antonico, on which he sailed the Brazilian coast for months at a time. He became the captain of the Antonico after the sailboat’s owner fell ill. This was the first time that João Cândido wore the uniform of a captain. After Christmas that year, he married Marieta at the Church of Gloria.

A relatively peaceful year went by, until Cândido was suddenly fired at the request of Ascânio Montes, the harbormaster of Santa Catarina. Montes had been in charge of the battleship Minas Gerais during the Revolt of the Whip, when he was subdued by the mutineers. From then on, Cândido became a victim of sabotage by Montes – losing or being denied any job as a merchant marine. His frail health was also an obstacle to gaining employment. In 1917, he lost his wife, who suffered from an intestinal infection.

Three years later he met and fell in love with Maria Dolores, a young lady just 18 years old. They settled down in a suburb of Rio de Janeiro and Cândido worked at a fish Market in downtown Rio, while struggling to raise their children. Their relationship was tumultuous and ended tragically when Maria Dolores set her own body on fire in front of their oldest daughters, Nuaça, 8, and Zelândia, 4 years old.

The following year, João Cândido was finally granted the custody of his children and experienced a brief period of quiet until he was arrested in 1930 for an alleged liaison with leftist leaders who were conspiring against the then, President Washington Luis. That same year he moved in with another woman, Ana, while his health worsened daily, due to the strenuous labor at the docks every dawn.

Always attentive to political affairs and constantly approached by leaders of the political movement in Brazil, Cândido witnessed, with enthusiasm, the advent of and the actions by the leftist group, the National Freedom Alliance - Aliança Nacional Libertadora (ALN). Later on, he gets even more excited with another political group, the Brazilian Affirmative Action - Ação Integralista Brasileira (AIB) which had veen spreading its ideology among young Navy privates. Cândido even affiliated with a district chapter of AIB, but later became disillusioned with the group and its leader, Plínio Salgado.

In 1964, another sailors’ rebellion was defeated, the Marines’ Rebellion - Rebelião dos Marinheiros, led by the Association of Sailors and Marines (AMFNB) founded in 1962 to advocate for the rights of these enlisted men. Cândido participated in this rebellion, which took place at the AMFNB headquarters, and is also considered an echo of the 1960s’ Revolt of the Whip.

In 1968, having married Ana, João Cândido gave an interview to the Museum of Image and Sound of Rio de Janeiro, as part of the series “Contemporary History”.

João Cândido died on December 6, 1969, suffering from intestinal cancer. In the final years of his life, the Black Admiral earned a pension from the municipality of his hometown, Rio Pardo. In the beginning of the 1970s, one of the most beautiful songs of Brazilian Pop Music, O Mestre Sala dos Mares, was finally released by the military censorship, after being banned for exalting the qualities of the afrobrazilian community.

Sobre João Cândido Felisberto

João Cândido Felisberto, conhecido como “Almirante Negro” foi um marinheiro brasileiro notório por ter liderado a Revolta da Chibata. 

Nasceu no ano de 1880 em Rio Pardo, interior do Rio Grande do Sul e com dez anos mudou-se para Porto Alegre aos cuidados do almirante Alexandrino de Alencar, amigo da família do patrão de seu pai. Quatro anos mais tarde, João Cândido ingressaria como “grumete” na marinha do Brasil, pelas mãos do próprio almirante Alexandrino. A marinha, na época, era destino de jovens excluídos e marginais da sociedade, negros em maioria. Era muito comum os rapazes chegarem à marinha indicados pela polícia.

No ano seguinte o “grumete” foi destacado para trabalhar no Rio de Janeiro. Na capital, seu espírito de liderança logo o fez destacar-se perante os demais. Aos 20 anos já era instrutor de aprendizes-marinheiros. No inicio de 1900 tomou parte em uma missão na qual o Brasil disputou com a Bolívia o território do Acre. 

Estando empenhado na missão por 11 meses, contraiu tuberculose pulmonar e voltou para o Rio de Janeiro onde ficou internado no hospital da marinha por noventa dias.

Recuperado, aos 29 anos João Cândido foi enviado junto a outros marinheiros para a Inglaterra, com o fim de familiarizarem com o equipamento do novo navio de guerra brasileiro batizado de Minas Gerais. Lá, os marujos brasileiros travaram contato com marinheiros ingleses, que compunham um dos mais politizados e organizados proletariados existentes no mundo. A partir de então, os marinheiros brasileiros passaram a questionar a situação da marinha no país. 

Os questionamentos ganharam popularidade e os marujos passaram a realizar reuniões e mostrar insatisfação com a situação. Quando as autoridades perceberam o clima de revolta instalado, João Cândido, reconhecido líder dos marujos, foi convidado a comparecer ao Palácio do Governo do então presidente Nilo Peçanha, que tentava fazê-lo aliado. Na reunião, o marujo resistiu à tentativa de aproximação e em nome dos marinheiros pediu o fim da chibata. 

Em 22 de novembro de 1910 – 6 dias após a punição de 250 chibatadas infligida ao marujo Marcelino Menezes – explodiu a Revolta. Os marinheiros, sob liderança de João Cândido, protestaram contra as condições a que estavam relegados: os baixos salários, a ausência de um plano de carreira e, sobretudo, contra o castigo de impor chicotadas naqueles que cometiam as menores falhas. A punição da chibatada era uma prática herdada da marinha portuguesa e os castigos eram realizados a vista dos demais marinheiros. 

Os revoltosos tomaram então dois encouraçados e apontaram-nos para a baia de Guanabara, pedindo pelo fim das chibatadas. João Cândido liderou o couraçado Minas Geraes, maior navio de guerra brasileiro, recém-adquirido. Com o Minas Geraes, aliaram-se os encouraçados São Paulo e Bahia. 

Após quatro dias de enorme tensão na Capital Federal, a Revolta chegou ao fim quando o governo concedeu anistia aos revoltosos. No entanto, ao final de dois dias deu-se início a um cruel processo de perseguição aos marinheiros. Vinte e dois marujos foram presos na Ilha das Cobras, sede dos Fuzileiros Navais, enquanto João Cândido seguiu trabalhando como marinheiro no Minas Geraes. 

Em 9 de dezembro deu-se início a um motim armado na Ilha, que dividiu os marujos. João Cândido e alguns líderes da revolta de novembro posicionam-se contra o motim, julgando que este poderia enfraquecer a causa. Os amotinados são massacrados em menos de 24 horas. Muitos oficiais também terminaram mortos.

Apesar de ter se posicionado contra a revolta na Ilha das Cobras, João Cândido foi preso ao desembarcar do Minas Gerais, sob a alegação de ter desobedecido ordens superiores. Novas levas de prisões de marinheiros superlotaram os presídios. O Almirante Negro foi então transferido ao lado de outros dezessete marujos para a Ilha das Cobras, onde todos foram trancados em uma solitária, no dia 24 de dezembro. No dia 26, ao abrir a cela, o oficial deparou-se com 16 dos presos mortos por asfixia, em razão da cal, usada para desinfetar a solitária, ter penetrado no pulmão dos presos. Apenas João Cândido e o soldado naval João Avelino sobreviveram. O fato ficou marcado tragicamente na memória do Almirante Negro.

Em 18 de abril de 1911, João foi transferido para o Hospital dos Alienados, sob o rótulo de doente mental. Ali, ele permaneceu durante dois meses conseguindo passar relativamente bem, fazendo amizade com alguns enfermeiros e conseguindo, inclusive, que fizessem vista grossa para alguns passeios pela cidade. Na época, o diretor do hospital era o renomado médico Juliano Moreira. Ao final de dois meses, sem justificativa plausível para sua permanência no hospital, Cândido foi levado de volta ao presídio na Ilha das Cobras.

Finalmente, após dezoito meses de prisão, João Cândido e os marujos seus companheiros foram levados ao Conselho de Guerra para serem julgados. No julgamento, são defendidos por advogados contratados pela Irmandade da Igreja Nossa Senhora do Rosário, que nada cobram por seus serviços. Na madrugada do dia primeiro de dezembro de 1912 são absolvidos, mas excluídos da Marinha pelo Conselho de Guerra. 

Ao sair da prisão, João Cândido encontrou-se sem dinheiro, abatido, com 32 anos e apenas a roupa do corpo. Após um curto tempo procurando emprego, foi acolhido pelo carpinteiro Freitas, que lhe ofereceu abrigo. Logo, passou a namorar Marieta, uma das filhas do carpinteiro, e tornou-se conhecido das pessoas do bairro, que ficavam animadas em ouvir as histórias da Revolta. 

Trabalhando no Porto, João Cândido encontrou lugar na tripulação do veleiro Antonico, que o marinheiro conduziu com maestria durante alguns meses pela costa brasileira, tornando-se inclusive comandante do barco depois do proprietário adoecer. Esta foi a primeira vez que João Cândido vestiu a farda de comandante. Após o natal, casou-se na Igreja da Glória com a filha do carpinteiro que lhe deu abrigo. 

A bonança do marinheiro, porém, durou pouco mais de um ano, quando João Cândido foi demitido do Antonico a pedido do comandante dos portos de Santa Catarina, Ascânio Montes, que era oficial do Minas Gerais durante a Revolta da Chibata e havia sido preso pelos revoltosos na ocasião. À partir daí, ao encontrar novo emprego na marinha mercante, João Cândido passou a ser sempre boicotado, ora pelo comandante do Porto de Santa Catarina, ora pela sua saúde, debilitada. Em 1917 a sua esposa vem a falecer, vítima de uma infecção intestinal.

Três anos se passam e João Cândido conheceu Maria Dolores, moça de 18 anos, pela qual se apaixona. Os dois se casam e vão morar em São João de Meriti, subúrbio da capital federal. João passa então a trabalhar de madrugada na descarga de peixes na praça XV, enquanto procura ajudar Maria na criação de seus quatro filhos. A relação entre os dois, marcada por diversas brigas, tem um final trágico, quando, em 1928, Maria Dolores coloca fogo no próprio corpo em frente às duas filhas mais velhas do casal, Nuaça, 8, e Zelândia, 4. 

No ano seguinte, João conseguiria a guarda dos filhos e teria mais alguns meses de calmaria até ficar um dia preso em 1930, por supostas relações com líderes de esquerda que estariam conspirando contra Washington Luís. No mesmo ano passou a morar junto de uma nova mulher, Ana, enquanto sua saúde vai se tornando cada vez mais debilitada e frágil com o trabalho pesado na madrugada. 

Sempre atento à politica e sendo constantemente requisitado pelos líderes dos movimentos políticos do Brasil, João acompanhou entusiasmado o surgimento e a atuação do grupo de esquerda Aliança Nacional Libertadora. Mais tarde, animou-se ainda mais com a Ação Integralista Brasileira, grupo de direita que logo se espalhou entre praças e jovens da Marinha de Guerra. João chegou inclusive a filiar-se ao núcleo integralista da Pavuna, mas por fim acaba se decepcionando com o grupo e seu líder Plínio Salgado. 

Em 1964 foi derrotada a “Rebelião dos Marinheiros”, liderada pela Associação dos Marinheiros e Fuzileiros Navais do Brasil (AMFNB), que surgiu em 1962 lutando pelo direito da classe. Cândido tomou parte na Rebelião, ocorrida no prédio da Associação e considerada por alguns a versão da década de 60 da revolta da chibata.

Em 1968, já casado com Ana, João Cândido concedeu entrevista ao Museu da Imagem e Som do Rio de Janeiro, como parte do ciclo “História Contemporânea”. 

No ano seguinte, dia 06 de dezembro de 1969, aos 89 anos, João Cândido morreu vitima de um câncer no intestino. Nos anos finais de sua vida o Almirante Negro recebeu pensão da prefeitura da sua cidade natal, Rio Pardo. No começo da década de 70, uma das mais belas canções da música popular brasileira “O mestre sala dos mares” - em homenagem a João Cândido e a Revolta da Chibata - é lançada na voz de Elis Regina, após a letra da canção de Aldir Blanc e João Bosco ter ficado por alguns anos presa à censura pelo fato de exaltar a raça negra.